The Yazoo County Health Department in Yazoo City, Miss., Tuesday, October 18, 2022. Credit: Eric Shelton/Mississippi Today

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A medida que la crisis de atención médica de Mississippi empeora y amenaza con cerrar de manera inminente los hospitales en el delta del Mississippi, el Departamento de Salud del estado está tomando medidas para prepararse para el desastre inminente.

El Departamento de Salud del Estado de Mississippi, una agencia que ha sido destruida por los recortes presupuestarios y los servicios debilitados durante la última década, no tenía personal ni fondos para asumir la carga total de reemplazar los servicios de atención médica que se pierden si los hospitales cierran.

Pero el Oficial de Salud del Estado, el Dr. Daniel Edney, dijo recientemente a los legisladores que el departamento, en previsión de un aumento de los desiertos de atención médica en el Delta, ha comenzado a evaluar cómo puede ayudar.

“Estamos estudiando dónde están surgiendo desiertos de atención médica o creemos que van a estar”, dijo Edney a los miembros del Comité de Salud Pública del Senado el 21 de noviembre, y agregó que el aumento de los servicios del Departamento de Salud “generalmente no es algo bueno”.

“Somos el proveedor de último recurso”, continuó. “Estamos allí para la salud pública. Cuando nos ve en atención perinatal, hipertensión, control de diabetes, eso significa que estas comunidades no están siendo atendidas”.

Si bien más de 38 hospitales en todo el estado corren el riesgo de cerrar, el delta del Mississippi, la región más pobre del estado con resultados de salud ya sombríos, es más susceptible a la crisis. En agosto, cerró la única unidad de cuidados intensivos neonatales de Delta en Greenville. Greenwood Leflore Hospital ha eliminado el trabajo de parto y el parto y otros servicios importantes en los últimos meses. Hoy, el futuro del hospital de Greenwood es incierto después de que las negociaciones con el Centro Médico de la Universidad de Mississippi para celebrar un contrato de arrendamiento fracasaron abruptamente el mes pasado.

Además, el Hospital Sharkey Issaquena y varios otros hospitales de Delta se encuentran en una situación financiera desesperada.

Un informe reciente del Center for Healthcare Quality and Reform muestra que más de la mitad de los hospitales rurales en Mississippi, o 38, corren el riesgo de cerrar. El estado tiene el porcentaje más alto de hospitales rurales en riesgo inmediato de cierre en la nación, y los hospitales en su conjunto tienen un déficit de más de $200 millones en 2022, según la Asociación de Hospitales de Mississippi.

Un informe de 2019 de la consultora Navigant reveló una estadística similar a la de 2022: la mitad de los hospitales rurales también corrían el riesgo de cerrar. Pero la diferencia ahora es la gravedad de la situación, dijo Ryan Kelly, director ejecutivo de la Asociación de Hospitales Rurales de Mississippi.

“Los hospitales que sangraban lentamente ahora sangran más rápido”, dijo Kelly. “Pero el problema subyacente sigue siendo el mismo”.

Sin soluciones claras a la vista, Edney dijo que el Departamento de Salud hará todo lo posible para fortalecer la “red de seguridad” en estas áreas desatendidas.

“Ya tenemos un plan de acción”, dijo Edney a los legisladores.

Pero cuando Mississippi Today hizo un seguimiento con el Departamento de Salud del estado y presentó una solicitud de registros para ese plan, los funcionarios del departamento respondieron “… a partir de ahora no tenemos ningún plan en papel”.

Mississippi Today luego pidió aclaraciones y detalles del plan al que se refirió Edney. Un portavoz del Departamento de Salud envió por correo electrónico una declaración de Jim Craig, diputado principal y director de protección de la salud.

“Nuestros próximos pasos en el desarrollo del plan serán reunirnos con los líderes del Centro de Salud Comunitario Delta y coordinar las necesidades y los esfuerzos con nuestra oficina de Servicios de Campo que coordina la atención en los departamentos de salud del condado en todo el estado”, se lee en el comunicado.

Mississippi Today luego solicitó una entrevista con Craig o con alguien más del departamento, y se le dijo a la reportera que podía enviar preguntas por correo electrónico.

El departamento dijo que está “evaluando actualmente” qué servicios podrían ser necesarios al responder a una pregunta sobre si el enfoque primero estaría en el Delta y la atención de maternidad e infantil.

“Los servicios maternos e infantiles son una de las áreas de servicio que estamos evaluando”, dijo Craig en el correo electrónico.

El Departamento de Salud del estado cerró 10 departamentos de salud de condados en la última década, nueve de los cuales cerraron en 2016. También redujo las horas en “varios” departamentos de salud de condados en todo el estado, aunque los funcionarios del departamento se negaron a proporcionar un número específico.

En 2016, anunció que ya no brindaría servicios de maternidad en los departamentos de salud del condado.

La misión del Departamento de Salud es promover y proteger la salud de los habitantes de Mississippi. La agencia vigila enfermedades como el virus del Nilo Occidental, la gripe y las infecciones de transmisión sexual, ofrece programación e información para la prevención de enfermedades y lesiones y otros esfuerzos de salud pública. También supervisa las pruebas de agua potable, los permisos e inspecciones de restaurantes, la regulación del sistema de alcantarillado y aguas residuales en el sitio. Es responsable de otorgar licencias y regular las instalaciones de cuidado infantil, hogares de ancianos y otras instalaciones de atención médica.

No hay un cronograma para la implementación de la red de seguridad a la que se refirió Edney, dijo el departamento.

Andrés Fuentes

Andrés Fuentes es periodista de FOX8-TV en Nueva Orleans y traductor de Mississippi Today. Antes de que el nativo de Nueva Orleans regresara, era periodista para WLOX-TV en Biloxi, Mississippi.

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Kate Royals is a Jackson native and returned to Mississippi Today as the lead education reporter after serving in the same capacity from 2016 to 2018. Prior to that, she was a reporter for the Clarion-Ledger covering education and state government. She won awards for her investigative work, including stories about the state’s campaign finance laws and prison system. She was a news producer at MassLive in Springfield, Mass., after graduating from Louisiana State University’s Manship School of Mass Communications with a master’s degree in communications.